NEMURI: il gene che addormenta i malati

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Non sembri essere una mosca della frutta, ma il 60% dei geni di quell’insetto si trova nel tuo corpo e quello di molti altri mammiferi in un modo molto simile. Ecco perché la Drosophila melanogaster (amante della rugiada dal ventre nero in greco) è così tanto utilizzata nella ricerca sui processi fisiologici che ha una controparte negli esseri umani. Inoltre, è economico, molto fertile, si riproduce a tutta velocità e nessuno -animalisti inclusi – si preoccupa di ciò che viene loro fatto.

Le mosche della frutta che soffrono a lungo hanno appena recitato in un esperimento di scienziati della University of Pennsylvania, che hanno scoperto che questi umili ditteri hanno un gene chiamato NEMURI che aumenta il loro bisogno di sonno. Il gene dirige la sintesi di una proteina antibatterica: secerne i neuroni in prossimità delle strutture cerebrali legate al sonno, e induce un riposo prolungato e profondo dopo aver subito un’infezione, che aiuta il corpo a riprendersi. Conclusione: la forza del sistema immunitario dipenderebbe in parte da una buona notte di sonno.

Date le somiglianze genetiche tra le mosche della frutta e gli esseri umani, gli autori dell’articolo ritengono che i risultati possano essere estrapolati. Va ricordato che circa il 75 per cento dei geni noti per causare la malattia fanno lo stesso nelle mosche, e che le mosche hanno più del 90 per cento dei geni legati al cancro nelle persone.

La ricerca sulla mosca della frutta trova un legame tra la malattia e la necessità di dormire di più

I ricercatori hanno osservato che vola senza il gene NEMURI che si è svegliato più facilmente e ha resistito meglio alla privazione del sonno. Hanno anche scoperto che questo gene è attivato in insetti che non riescono a dormire o hanno infezioni batteriche. La proteina che sintetizza aumenta la sonnolenza degli animali infetti, ne approfondisce il sonno e ne aumenta il tasso di sopravvivenza rispetto alle mosche libere da batteri.

Amita Sehgal, professore di neuroscienze e direttore del programma di cronobiologia presso la University of Pennsylvania, dice che “anche se è ben noto che il buon sonno e la guarigione sono processi collegati, il nostro lavoro collega direttamente il sonno con il sistema immunitario e fornisce una possibile spiegazione di come la malattia aumenta il bisogno di dormire.

In alcune specie di rane e pesci sono state scoperte molecole simili alle proteine la cui sintesi è diretta da NEMURI, ma non nei mammiferi. Hirofumi Toda, autore principale dello studio e studente di Sehgal, dice che “nella prossima fase del nostro lavoro cercheremo di scoprire come NEMURI induce il sonno.

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