L’esplosione di una stella ha ucciso i mostri marini del passato

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L'angelo che salva delle vite in segreto

Per decine di milioni di anni, gli oceani della Terra sono stati affollati con tartarughe (2.200 chilogrammi) e squali grandi come scuolabus. Poi, circa 2,6 milioni di anni fa, hanno iniziato a morire. La morte di massa nota come estinzione della megafauna marina del Pliocene può aver spazzato via più di un terzo delle grandi specie marine della Terra (compreso l’amato megalodon – uno squalo simile a una squalo che misurava fino a 80 piedi, o 25 metri). Oggi, gli scienziati non sanno ancora esattamente perché è successo. Il cambiamento climatico è stato sicuramente un fattore; è stato l’inizio di una nuova era glaciale in cui i ghiacciai hanno iniziato a sostituire gli oceani e le fonti di cibo costiere sono state gravemente ridotte. Ma il cambiamento climatico da solo ha causato questo evento mortale, o ci sono altri pezzi di questo puzzle mortale?

Un nuovo articolo che dovrebbe essere pubblicato nell’edizione 2018 della rivista Astrobiology suggerisce una possibilità: Forse le stelle che esplodono hanno aiutato a uccidere i giganti del profondo. Secondo Adrian Melott, autore principale dello studio e professore emerito di fisica e astronomia all’Università del Kansas, ci sono prove che una supernova vicina – o forse una serie di supernove multiple – ha coinciso con l’inizio della grande moria che ha liberato il mondo dalla vita marina. Se queste esplosioni stellari fossero state abbastanza forti e abbastanza vicine alla Terra, avrebbero potuto riempire il mondo di radiazioni stellari, aumentando gradualmente l’incidenza dei tassi di mutazione e dei tumori tra la fauna terrestre per centinaia di anni. Più grande era un animale, scrisse Melott nel nuovo studio, più radiazioni erano in grado di assorbire, peggiorando così le loro possibilità di sopravvivenza.

Una teoria piena di mistero

Melott e i suoi colleghi hanno basato gran parte della loro ipotesi su un paio di documenti del 2016 che hanno trovato tracce dell’isotopo ferro-60 – una variante radioattiva del ferro con una emivita di circa 2,6 milioni di anni – in antichi depositi sul fondo marino sulla Terra. Se questi isotopi radioattivi si fossero formati con la Terra, sarebbero “ormai scomparsi da tempo”, ha detto Melott nel comunicato, quindi devono essere “piovuti su di noi” diversi milioni di anni fa.

Gli scienziati che hanno scritto uno dei documenti del 2016 hanno collegato questi isotopi a una serie di supernove che si sono verificate tra gli 8,7 milioni e 1,7 milioni di anni fa, eruttando a circa 325 anni luce dalla Terra. Secondo Melott, è abbastanza lontano per evitare che tali esplosioni danneggino seriamente il nostro pianeta, ma abbastanza vicino che la Terra sarebbe stata ancora sulla via di qualche radiazione cosmica. Parte di questa radiazione avrebbe assunto la forma di muoni – pesanti particelle simili ad elettroni che si formano quando i raggi cosmici si scontrano con altre particelle nell’atmosfera del nostro pianeta. Le radiazioni risultanti potrebbero aver causato mutazioni, cancro e morte di massa, scrisse Melott e i suoi colleghi.

Questa vasta gamma di radiazioni cosmiche, insieme ad altri fattori noti come il cambiamento climatico, avrebbe potuto essere una delle leve del cambiamento che hanno condannato i giganti marini della Terra. Melott ha osservato che la prova di una vicina esplosione di supernova è solo “un altro pezzo del puzzle” che è l’estinzione della megafauna marina del Pliocene, e sono ancora necessarie ulteriori indagini su molti possibili fattori. Forse non sapremo mai cosa ha ucciso esattamente il megalodon, ma mentre gli scienziati cercano indizi sul fondo del mare, potrebbero avere bisogno di guardare verso l’alto.

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